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天仓五:另一个“太阳系”?

时间:2019-03-22|栏目: 天文 • 物理 |点击:11

    撰文 肯 · 克罗斯韦尔(Ken Croswell)

    翻译 李宁曦

    天仓五:另一个“太阳系”?

    天仓五(Tau Ceti,鲸鱼座内一颗在质量和恒星分类上都和太阳相似的恒星)距离地球12光年。因为与太阳相似之处颇多,半个世纪前,它就成为了科幻小说中的常客,点燃了人类寻找地外生命的热情。2012年,天文学家发现,它可能拥有5颗行星。这些行星的个头比地球略大,轨道半径小于火星,并且其中一颗行星正好位于宜居带内。这无疑极大地激发了研究人员对它的关注。欧洲空间局赫歇尔空间天文台(Herschel Space Observatory)最近拍摄的远红外影像揭示了关于该星系星尘带的更多细节。

    星尘来自小行星与彗星的碰撞。当小行星小到无法从图像上识别时,我们就只能通过星尘的位置推断这些小行星的轨道。加拿大维多利亚大学的萨曼莎·劳勒(Samantha Lawler)告诉我们,天仓五的星尘带相当宽。2014年11月,她带领的研究团队报告称,星尘带的内缘距离天仓五约2~3个天文单位(地球到太阳的距离为一个天文单位)。这恰好是太阳系小行星带的位置。星尘带一直向外延伸到距离天仓五55个天文单位的位置,而这个距离又恰好对应于太阳系主柯伊伯带(main Edgeworth-Kuiper belt)的外缘。太阳系的主柯伊伯带分布着众多小的星体,其中最大的就是冥王星。劳勒说,主流观点认为天仓五的星尘带分布着大量的小行星和彗星,但缺少诸如木星这样的大行星,因为大质量行星的重力会将星尘带中大多数的小岩块甩出去。

    在接下来的一年里,智利的ALMA射电望远镜阵列将会拍摄更为清晰的星尘带影像。天文学家将利用这些影像,确定之前猜测的5颗行星是否真实存在。如果星尘带与行星的假想轨道重叠,那么这些行星就不太可能存在:因为如果它们存在,它们会排斥绝大多数产生星尘的小行星。

    劳勒的研究团队告诉我们,如果这些行星确实存在,那么这个星系就相当于一个没有木星、土星、天王星和海王星的太阳系:行星近距离围绕恒星旋转,在行星的轨道之外的广阔区域则是小行星、彗星以及星尘的领地。

    天仓五:另一个“太阳系”?

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