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登陆小行星

时间:2019-03-22|栏目: 天文 • 物理 |点击:10

    撰文 李 · 比林斯(Lee Billings) 翻译 蒋泱帅

    登陆小行星

    奥巴马政府计划在本世纪30年代将人类送往火星。当然,这项任务需要一大批高科技工程支持,作为第一步,NASA计划先把宇航员送上一颗将被带入稳定绕月轨道的小行星。为了完成这一机械工程上的壮举,科学家正在设计一台太阳能机械探测器,用以捕获一颗太空中的小行星,并将其缓慢推至绕月轨道上。尽管目标小行星尚未公布,太空拖拽器械也尚未建成,但该计划的各方参与者都希望,能在2021年将小行星迁至月球附近的轨道上。NASA将这一任务称作“小行星重定向任务”(Asteroid Redirect Mission,ARM),并正在整合整个机构的资源以支援这一任务。

    该项目负责人米歇尔·盖茨(Michele Gates)表示,这个项目会促进推进技术的进步,积累宇航员在太空活动的经验,可以为NASA将来登陆火星做准备。任务执行过程中会运行航天器交会程序,并制定与样品采集和舱外活动相关的协议。航天器在进行上述工作时会尽可能待在离地球较近的位置,以保证宇航员的相对安全。若出现差错,宇航员可以紧急返回地球。

    然而,该项任务也受到了质疑,且质疑声一浪高过一浪。2014年6月,享有盛誉的美国国家科学研究委员会(National Research Council)发表了一项声明,认为这项任务将妨碍美国把资源和注意力投向更有价值的空间探索,强调部分ARM任务对登陆火星毫无帮助。最严苛的批评则来自那些行星科学家。美国行星科学研究所(Planetary Science Institute)所长马克·赛克斯(Mark Sykes)2014年9月参加一次国会听证会时曾调侃,该机构在机械组件方面的预估费用还不到12.5亿美元,这简直就是天方夜谭。

    “这项任务没有任何推动作用,”赛克斯说,“能从中获利的事物其实可以通过其他更经济、更有效的方式受益更多。”

    路易斯·弗里德曼(Louis Friedman)则表示,批评者没有看到该项任务其实是美国在可预见的未来保持人类空间飞行发展势头的绝佳机会。作为空间政策专家,路易斯曾帮助提出了ARM的设想。

    就这点来说,麻省理工学院的行星科学家理查德·宾策尔(Richard Binzel)认为,NASA在贸然执行ARM之前需要寻找更多的小行星,进行完备的小行星调查将有助于载人任务发现合适的目标,且推至绕月轨道也不会花销过大。“否则,当我们将一颗小行星拖至月球轨道时,可能会在穿过地月系统的小行星中发现更具吸引力且更大的目标,并且捕获它们并不难,”宾策尔提到。

    NASA打算在2015年2月对ARM展开一次正式评审,然后向奥巴马政府的下期预算草案提出申请,要求提供更多的资金给ARM。

    不过2014年的中期选举可能已经预示了ARM的命运——共和党人在中期选举后完全控制了国会,而他们中的大多数人均反对这项计划。这是对NASA“后航天飞机时代”的载人飞行计划(post–Space Shuttle plans for human spaceflight)的最近一次打击,不管他们原定的方法如何,NASA的宇航员很有可能在接下来的几年里哪也去不了。

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